Exposition : Le Cambodge et le plus vieux zéro du monde

Le Musée national du Cambodge propose actuellement une exposition de la pièce illustrant ce qui est considéré par certains experts comme le plus ancien symbole zéro du monde, un point dans une phrase khmère sculptée dans le grès.


”…L’ère Chaka a atteint l’année 605 le cinquième jour de la lune décroissante…”, indique l’inscription restaurée, découverte à la fin du 19ème siècle sur le site archéologique de Trapang Prei dans la province de Kratie, nord du Cambodge. Cette inscription khmère a été découverte par l’archéologue français Adhémard Leclere (1853-1917) en 1891, et c’est son collègue et compatriote George Coedes (1886-1969) qui, plus tard, répertoria la pièce avec le nom K-127. Les archéologues datent cette phrase de 687 AD.


C’est le mathématicien Amir Aczel qui a ces dernières années développé la théorie selon laquelle le zéro serait d’origine cambodgienne alors qu’on l’attribuait jusque-là aux européens, aux Indiens ou aux Arabes. La fameuse pierre illustrant ce zéro ”originel” avait été perdue durant le régime khmer rouge et c’est le célèbre mathématicien qui, avec l’aide d’étudiants, réussit à la retrouver parmi les débris et à la restaurer. Le zéro le plus ancien auparavant connu la forme d’un cercle, plutôt que d’un point, venait de l’Inde et de l’année 876 AD, soit deux cent ans plus tard que celui exposé au Musée national du Cambodge. Le manuscrit indien Bakhshali contient également des zéros qui pourraient dater d’avant K-127, mais les experts sont incapables de déterminer leur ancienneté avec la technologie actuelle en raison de la fragilité de l’objet.


Selon l’anthropologue Miriam Stark de l’Université de Hawaii, également expert sur le Cambodge, le système numérique a été fondamental pour la construction de temples au cours de l’empire Khmer (802-1431) et cette théorie du zéro inventé par les Cambodgiens, quelque peu chahutée par d’autres chercheurs et mathématiciens, prendrait alors tout son sens. Un livre complet sur le sujet a été publié par Amir Aczel, Finding Zero, disponible en plusieurs versions sur Amazon, mais seulement en anglais.





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