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Cambodge & Patrimoine : le temple de Koh Ker inscrit à l'UNESCO

Le 17 septembre 2023, le Comité du patrimoine mondial a inscrit Koh Ker - site archéologique de l’ancienne Lingapura ou Chok Gargyar - sur la Liste du patrimoine mondial de l’UNESCO lors de sa 45e session élargie à Riyad. Cette inscription marque une étape significative dans l’engagement du gouvernement royal en faveur de la préservation du patrimoine culturel, ainsi qu’un jalon essentiel dans la reconnaissance du patrimoine cambodgien dans le monde entier.

Lever de soleil à Prasat Thom, Koh Ker. Photo National Authority for Preah Vihear
Lever de soleil à Prasat Thom, Koh Ker. Photo National Authority for Preah Vihear

Importance historique et architecturale

La désignation par l’UNESCO souligne l’importance historique et architecturale exceptionnelle du site archéologique de Koh Ker et sa valeur universelle, rendant ainsi hommage à l’héritage durable de la civilisation khmère et aux efforts déployés par le Cambodge pour sauvegarder ses trésors pour les générations futures. Le représentant de l’UNESCO au Cambodge, M. Sardar Umar Alam, a félicité le Cambodge pour cette réalisation :

« L’inscription de Koh Ker sur la Liste du patrimoine mondial de l’UNESCO constitue une étape importante pour le Cambodge et réaffirme notre volonté commune de protéger et de promouvoir les valeurs du patrimoine culturel pour le développement durable. Cette réussite ouvre la voie à de nombreuses possibilités de développement du tourisme durable et de promotion des moyens de subsistance. »

« L’UNESCO continuera à travailler main dans la main avec le Royaume pour la conservation du site, y compris par le biais de la recherche scientifique, et pour promouvoir davantage le patrimoine culturel khmer dans le monde ».

Le représentant de l’UNESCO au Cambodge et des fonctionnaires du ministère de la Culture et des Beaux-Arts sur le site de Koh Ker. Photo UNESCO
Le représentant de l’UNESCO au Cambodge et des fonctionnaires du ministère de la Culture et des Beaux-Arts sur le site de Koh Ker. Photo UNESCO

À propos du site de Koh Ker

Koh Ker a été la capitale de l’Empire khmer pendant une brève période, entre 928 et 941 de l’ère chrétienne, sous le règne de son fondateur, le roi Jayavarman IV. Niché dans la verdoyante forêt cambodgienne de feuillus, entre les pentes des monts Dangrêk et Kulen, le site se trouve sur l’ancienne route reliant Angkor à Beng Mealea, Preah Vihear, et de là, Phimai en Thaïlande et Wat Phu au Laos.

Koh Ker recèle de nombreux vestiges archéologiques, notamment des temples au style unique, d’impressionnants sanctuaires Shiva-lingas, ainsi que des étangs, des digues, des réservoirs et d’anciennes routes qui reflètent l’influence et la grandeur de l’empire khmer. Cette merveille archéologique offre un aperçu profond des projets bien organisés de développement régional, social, économique et architectural, d’urbanisme et d’infrastructure rurale de son époque.

Prasat Krachap vu de l’ouest — Koh Ker. Photo National Authority for Preah Vihear
Prasat Krachap vu de l’ouest — Koh Ker. Photo National Authority for Preah Vihear

Site exceptionnel

L’importance de Koh Ker réside également dans ses réalisations architecturales exceptionnelles. Le site du patrimoine est caractérisé par un temple de style pyramidal, connu sous le nom de Prasant Prang, situé dans le complexe de Prasat Thom. Unique en Asie du Sud-Est, le Prasat Prang constitue l’apothéose d’un style de construction excentrique, avec une pyramide à degrés s’élevant à 35 mètres au-dessus du paysage environnant.

Parmi les autres caractéristiques exceptionnelles de Koh Ker, citons les techniques de gestion de l’eau, qui combinent des éléments de barrage sur les rivières des hauts plateaux avec le système plus traditionnel des basses terres, composé de grands réservoirs, de canaux et de champs en terrasses, ainsi que l’art monumental, dont les sculptures sont les plus remarquables.

Son iconographie unique - actuellement désignée sous le nom de style Koh Ker - se définit par son dynamisme et son sens du mouvement. Des sculptures géantes représentant les épopées indiennes du Ramayana et du Mahabharata ornent les temples et les sanctuaires et sont considérées comme des chefs-d’œuvre.

Groupe de statues monolithes représentant une scène de combat du Ramayana Photo EFEO
Groupe de statues monolithes représentant une scène de combat du Ramayana Photo EFEO

Pillage

En raison des effets dramatiques de la guerre civile cambodgienne, la plupart des statues du site ont été pillées. Au cours de la dernière décennie, sous la direction du gouvernement royal du Cambodge et en coopération avec la communauté internationale, le Cambodge a obtenu des résultats impressionnants en matière de rapatriement de statues et d’objets anciens dans le cadre de la Convention de l’UNESCO de 1970 concernant les mesures à prendre pour interdire et empêcher l’importation, l’exportation et le transfert de propriété illicites des biens culturels. Certaines pièces récupérées se trouvent aujourd’hui au Musée national de Phnom Penh.

Prasat Pram, Koh Ker. Photo National Authority for Preah Vihear
Prasat Pram, Koh Ker. Photo National Authority for Preah Vihear

L'action de l’UNESCO à Koh Ker

Dans un effort concerté pour préserver le patrimoine culturel du Cambodge, l’UNESCO s’est lancée dans des projets ambitieux pour soutenir la préservation du site antique de Koh Ker et l’amélioration des moyens de subsistance des communautés vivant autour du site. L’engagement de l’UNESCO à Koh Ker représente une approche à multiples facettes de la sauvegarde de ce site du patrimoine.

Un aspect essentiel du travail de l’UNESCO à Koh Ker a été la fourniture d’une assistance technique pour renforcer la capacité des autorités locales et des experts dans la préparation du dossier de proposition d’inscription du site de Koh Ker, avec le soutien de l’Assistance internationale du patrimoine mondial. Cette assistance a joué un rôle déterminant dans l’inscription de Koh Ker sur la Liste du patrimoine mondial.

En outre, l’UNESCO a également travaillé activement pour renforcer la résilience aux risques de catastrophes à Koh Ker, grâce au soutien du Fonds d’urgence du patrimoine de l’UNESCO, et a contribué à réduire la vulnérabilité du site aux risques naturels et anthropogéniques.

Le projet mis en œuvre de juillet 2022 à juin 2023 a également soutenu une opération de déminage qui a entraîné la dépollution de 306 334 m2 de terres contaminées à l’intérieur du bien du patrimoine mondial et de la zone tampon. Grâce à des programmes de sensibilisation, le projet a également contribué à renforcer la compréhension des communautés vivant autour de Koh Ker sur la prévention du pillage et du trafic illicite de biens culturels.

Avec le soutien financier du Japon, l’UNESCO met actuellement en œuvre un projet de sauvegarde des archives documentaires associées aux biens du patrimoine mondial en Asie du Sud-Est, y compris Koh Ker. La protection du patrimoine documentaire lié au site est essentielle pour comprendre, étudier, gérer et contrôler le bien du patrimoine mondial à l’avenir.

Consultations entre les fonctionnaires de l’UNESCO et du Ministère de la Culture et des Beaux-Arts à Koh Ker. Photo UNESCO
Consultations entre les fonctionnaires de l’UNESCO et du Ministère de la Culture et des Beaux-Arts à Koh Ker. Photo UNESCO

Le patrimoine cambodgien sur les listes de l’UNESCO

Le site archéologique de Koh Ker rejoint trois autres biens cambodgiens inscrits sur la Liste du patrimoine mondial : Angkor (1992), le temple de Preah Vihear (2008) et la zone du temple de Sambor Prei Kuk, site archéologique de l’ancienne Ishanapura (2017).

Le Cambodge compte également six éléments inscrits sur la liste du patrimoine culturel immatériel de l’UNESCO : Ballet royal du Cambodge (2008) ; Sbek Thom, théâtre d’ombres khmer (2008) ; Rituels et jeux de traction (2015) ; Chapei Dang Veng (2016) ; Lkhon Khol Wat Svay Andet (2018) ; et Kun Lbokator, arts martiaux traditionnels au Cambodge (2022).

L’UNESCO continuera à travailler à Koh Ker et à soutenir le Cambodge et son peuple pour la sauvegarde du patrimoine culturel et la réalisation du plein potentiel de l’Agenda 2030 pour le développement durable.

Texte et photographies : UNESCO

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