Cambodge & Culture : Une encre insolite, le voyage du tatouage traditionnel khmer

L’art d’illustrer son corps avec de « l’encre magique » est pratiqué depuis des siècles dans la société cambodgienne. Mais l’art traditionnel du tatouage, le Sak Yant, a vu sa popularité usurpée par la culture moderne de cette pratique. Pourtant, il effectue un retour en force.

L’art du tatouage traditionnel Sak Yant peut-il à nouveau prospérer à l’ère moderne ? Photo : Fédération Khmer Sakyant
L’art du tatouage traditionnel Sak Yant peut-il à nouveau prospérer à l’ère moderne ? Photo : Fédération Khmer Sakyant

Les Khmers se font tatouer sur le corps depuis la préhistoire. Pendant l’âge du métal (2500-500 avant J.-C.), lorsque la vie était organisée en tribus, le tatouage était utilisé pour aider à identifier les différentes peuplades.

La majorité des motifs traditionnels remontent à l’époque préangkorienne, au début du premier siècle de notre ère. Le tatouage du Yantra, le motif des images sacrées bouddhistes et hindoues, de l’écriture Pali, des Sutras bouddhistes, de la géométrie sacrée, entre autres, constituait un véhicule pour le développement de la religion et des croyances.

On croyait que cet art traditionnel et sacré avait des effets puissants, appelés parami, qui pouvaient apporter la grandeur et le courage.

Pum Rem, ancien employé d’une organisation pour enfants dans la province de Siem Reap, a partagé avec le magazine Focus son expérience de tatouage Sak Yant.

Il y a cinq ans, Rem s’est fait tatouer sur le corps un tatouage avec toutes sortes de Yants, pensant qu’il s’agissait d’un mécanisme de protection, symbolisant le courage, l’attractivité et la puissance.

Photo : Fédération Khmer Sakyant
Photo : Fédération Khmer Sakyant

« Dans le passé, j’ai été victime d’intimidation parce que je suis petit », explique Rem.

« Alors, j’ai décidé de me tatouer le corps pour montrer que je suis quelqu’un de courageux et maintenant je dirais que j’ai gagné plus de respect de la part des autres. »

Pour s’assurer que les tatouages Sak Yant restent sacrés et puissants, la croyance traditionnelle signifie que Rem doit suivre les cinq principaux préceptes du bouddhisme — s’abstenir d’ôter la vie à autrui, de voler, de commettre des abus sexuels, de boire ou de fumer, et de mentir ou de répandre des ragots.

Le respect de toutes ces normes a permis à Rem d’atteindre la paix intérieure, alors que les normes à suivre varient selon les maîtres tatoueurs.

Rem raconte que son maître tatoueur lui a conseillé de rester modeste, sinon, le danger le suivrait. « Il m’a encouragé à ne pas être arrogant et à suivre les principaux préceptes du bouddhisme, afin de garder le pouvoir du Sak Yant fort, sinon le danger me rattrapera », dit-il. Rem croit toujours qu’il y a encore beaucoup de croyants qui respectent la valeur du Sak Yant.

« Je peux voir qu’il y a beaucoup de Khmers qui aiment le Sak Yant, et même pas mal d’étrangers viennent chez le tatoueur pour cela, car ils sont influencés par les célèbres stars d’Hollywood », dit-il.

« Le Sak Yant peut avoir un bon impact sur leur vie et seul un petit nombre de personnes se le font tatouer juste pour le plaisir ».

En 2003, la célèbre actrice hollywoodienne Angelina Jolie s’est fait tatouer d’anciens mantras bouddhistes sur le haut du cou.

La pratique des tatouages culturels et superstitieux n’existe pas seulement au Cambodge, mais aussi en Thaïlande, au Laos, au Myanmar et en Indonésie. Les raisons qui peuvent pousser une personne à se faire tatouer sont nombreuses : attention, expression personnelle, raisons artistiques, rébellion, héritage et visualisation de son histoire personnelle.

Mais parfois, l’art du tatouage minimaliste et moderne peut être attrayant pour certains. Au lieu d’avoir un Sak Yant, Pheng Sopheaneath, productrice de télévision cambodgienne, a quatre tatouages modernes différents sur les bras, dédiés à sa mère et utilisant le motif minimaliste qu’elle trouve si beau.

« Je voulais autrefois avoir un Sak Yant, mais il est devenu trop courant grâce à la tendance lancée par Angelina Jolie », explique Sopheaneath.

« Je le trouve un peu effrayant pour les femmes, alors j’ai décidé de me faire tatouer des motifs minimalistes à la place »

La perception négative des tatouages s’est progressivement améliorée dans la société cambodgienne et si la popularité du Sak Yant semble être dépassée par le tatouage moderne, la préservation des tatouages traditionnels reste profondément ancrée dans la culture du Royaume.

« Les tatouages modernes ont gagné une grande popularité aujourd’hui, tant pour les hommes que pour les femmes, mais je pense que le Sak Yant est toujours apprécié », estime Sopheaneath.

« Il ne mourra pas parce que tous les tatoueurs font encore découvrir le Sak Yant et les croyants sont toujours là »

Il y a même une forte conviction que la réputation du Sak Yant peut se renforcer à l’avenir, grâce au travail des maîtres tatoueurs à travers le Cambodge. La Fédération du tatouage khmer continue de favoriser la résurgence de la tradition et d’inspirer les maîtres tatoueurs à adhérer aux normes traditionnelles et à l’originalité du Sak Yant.

« À l’avenir, cette industrie du tatouage sera très prospère », indique la Fédération. « Il y a beaucoup de maîtres tatoueurs qui suivent l’art traditionnel et il y a beaucoup de respect de la part des Cambodgiens et des invités étrangers. »

Thina Toch Focus

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